Форум » Фронтовые сводки » Серая Рать » Ответить

Серая Рать

Nail Buster: Место действия: город Энск, Польша Время действия: январь 2011 года Участники: Nail Buster, Зузанна, X0 Действующие лица: Хозяйка Подземелий Зузанна, киборг-техман X0 Сюжет: Казалось бы, что может произойти такого страшного или необычного в городе Энске, где стали обычными даже самые чудовищные видения и кошмары? Но нет, теперь раздираемый Бесконечной Войной город подкинул своим кровожадным обитателям новую загадку - неужели клопы, крысы и тараканы сделались... разумными!? У них что, развивается некое подобие коллективного разума, или же они просто ни с того ни с сего стали вести себя организованно и слаженно, как муравьи или даже человечья армия? Или, может быть, животными управляет что-то неведомое, таящееся в тёмных глубинах городских подземелий? Если это так, грех не попытаться заполучить эту силу в свои руки... и использовать её против ненавистных оккупантов, заполонивших родной город! Необходимое пояснение: Вам, фройляйн Зузанна, предлагается сыграть ключевую роль в создании таинственной Серой Рати - "четвёртой силы", которая спустя несколько месяцев будет терроризировать героев соседних квестов. Путешествие Энска в параллельные миры, как мы знаем, тоже свершится не без участия этих ребят. А пока что это просто мирные граждане города, перманентно голодные и страшно недовольные тем, что их дома превратили в гигантское стрельбище. Которым страшно нужна ударная сила. Ваш пост первый. Можете просто отписать, как вам живётся в холоде и сырости. А можете начать и иначе... Главное - вы в Энске, а точнее, под Энском. Все вопросы и предложения - в личку.

Ответов - 90, стр: 1 2 3 4 5 All

Зузанна: - Спа…си…бо… - едва слышно прошептала Зузанна, поднимая на Корнелиуса благодарный взгляд. Странно, вроде бы ей и не грустно, и не страшно, и ничего не болит – а слёзы сами собой так и катятся. Глупая. Какая же она глупая. Зачем она обижает Кора недоверием, почему огрызается и отталкивает его – самого доброго, самого сильного, самого лучшего? Быть рядом с ним, слышать его голос, ощущать спокойное, надёжное тепло сильного тела – разве ей так не нравится, разве она этого не хочет? Да оторви ей руки и ноги, выколи глаза – поползёт за ним на кровоточащих культяпках, отыщет по запаху. И всё равно при этом будет скалиться, рычать и хватать зубами за штанину. Ведь она же нелюдь - наполовину человек, наполовину зверь. Крысиная Королева. Хозяйка Подземелий. Опасная, своенравная, вспыльчивая, непредсказуемая… влюблённая. Зузанна оплела хрупкими пальчиками ладонь Корнелиуса, потёрлась об неё щекой, как маленький котёнок. - Кор, ты… не обижаться на меня, хорошо? Пожалуйста. Я глупая, я не уметь говорить правильно… - слова порхали у неё в голове, как непослушные бабочки. – Тут, на-вер-ху, всё сложно… Я не знать, как сказать ты… неверно, да? Как сказать тебе, вот так верно… - сама того не замечая, она тихонько зарычала от бессильной злости на сложные слова, никак не желающие складываться как надо. Потом глубоко, со всхлипом, вдохнула – и выпалила, будто бросилась в ледяную воду стремительной подземной реки: - Кор… ты быть мой? Парень опустился на колени (мимоходом вспомнив ехидный совет Рокфора), осторожно коснулся фарфорового, словно бы чуть светящегося в потёмках, мокрого от слёз лица Крысиной Королевы. - Конечно, малышка. Я всегда буду с тобой, обещаю… - НЕТ!!! Корнелиус даже слегка отшатнулся – столько страсти и ярости прозвучало в этом коротком восклицании. - Нет! Нет, Кор! Ты не по-ни-мать! Не со мной! Не как с Роком или с Патом! Это мне не нравится! Ты быть мой! А я – твоя! Всегда! Я так хотеть! Она гибко подалась вперёд всем телом. Корнелиус ощутил на своих губах её прерывистое, горячее, чистое дыхание. В полыхающих зелёным огнём глазищах Хозяйки шелковистая нежность мешалась с плотоядным нетерпением. - Зю, послушай… - Ты быть мой, мой, мой всегда, а я – твоя, только твоя, я так хотеть, - вцепившись в Кора мёртвой хваткой, как заклинание повторяла Зузанна. Её хрустальный голос быстро превращался в низкое, переливчатое, откровенно призывное кошачье мурлыканье. - Зю-ю-ю… ох, ну что ты делаешь… - Ты молчать. Не говорить. Или всё портить. - Милая моя… И это – последние слова, сказанные в ту зимнюю ночь в тёмной комнате, где потолок был заткан пыльной паутиной, под заколоченными окнами заунывно скулили голодные мертвецы, а на стене старые ходики педантично отмеряли время – без всякого смысла, потому что счастливые часов не наблюдают. Шествуя по коридору, Рокфор посредством гнутой вилки сосредоточенно пытался высвободить редкие волокна бурого мяса из объятий застывшего желтоватого жира. По сравнению с разносолами из бункера госбезопасности банка скверной тушёнки, которую после продолжительной борьбы с удушающей хваткой пупырчатого земноводного щедро оторвал от сердца Патрик, смотрелась, мягко говоря, неаппетитно и даже подозрительно, но голод - не тётка. Надо, что ли, с героем-любовником и названной сестрёнкой поделиться. - Эй, мальчики-девочки, к вам можно? - спросил Рок у щелястой двери. Ответом ему стали тихие протяжные стоны, венчавшиеся невнятными возгласами, и приглушённый смех на два голоса, в одном из которых легко опознавалось серебряное сопрано Зузанны, а в другом - хрипловатый баритон Корнелиуса. Парень хмыкнул, покрутил головой и потопал дальше. Да, им сейчас определённо не до тушёнки. Тем более - такой поганой...

Nail Buster: А через три часа мертвецы ушли. Пронзительный ментальный вопль, испущенный с чердака, услышали все обитатели дома. Корнелиус и Зузанна вскинулись, разбуженные, выпутываясь из служившей им покрывалом плащ-палатки и силясь понять, какая жуткая тёмная сила вторглась вдруг в течение их радужных снов. Крысиная Королева мелко задрожала, прижимаясь к плечу молодого человека. - Спокойно, Зю... - пробормотал он, рассеянно погладив её по волосам, и только тут сообразил, что в тональности рыков за окном что-то начало меняться. Они отдалялись, затихали, сходили потихоньку на нет, будто какой-то исполинский демон-музыкант всё медленней и медленней вращал ручку своей дьявольской шарманки. Мертвецы уходили. В этом не было никаких сомнений. Дверь чердака между тем распахнулась, и чернокнижник встретился усталым взглядом с Макмилланом, дежурившим внизу, у подножья лестницы. С пальцев Погонщика, сжатых в кулаки, крупными каплями стекала кровь. - Всё готово, - выдохнул вудуист. Его шатало, взгляд его блуждал где-то за пределами материального мира. - Теперь они нас не побеспокоят. Рассыпятся на группки и затаятся где-нибудь в трущобах, пока их что-нибудь оттуда не выманит. А этот дом будут и вовсе обходить этот дом десятой дорогой, - он помолчал и вымученно улыбнулся. - Даже когда он сгорит дотла. Патрик сдержанно хмыкнул в ответ: - Кажется, у тебя уже есть план? - Ты про то, как мы собираемся прищучить ту долговязую тварь? - Погонщик медленно, рассчитывая каждый шажок, спустился с лестницы вниз и сел на грязный пластиковый стул, который минуту назад занимал Патрик. - Да, у меня есть план. Точнее, кое-какие догадки, но в отсутствие нормального плана сойдут и они. Ведь так? - Выкладывай, - коротко отозвался ирландец. - Нет-нет, командир, - Погонщик закрыл глаза и покачал головой. - Так дело не пойдёт. Мой рабочий день окончен, мне решительно необходимо отдохнуть. И никаких возражений не принимается, - он предостерегающе погрозил пальцем, едва Патрик разинул рот. - Тут тебе не Юг, да и сам ты не тянешь на плантатора. До рассвета ещё далеко, чёрный работяга может расслабиться и... - Что нам-то делать, пока ты расслабляешься? - глухо прорычал Патрик. - Заколотите все окна и двери, - подумав немного, изрёк вудуист, не открывая глаз. - Да проследите, чтобы забито было на совесть. Каждый гвоздь проверьте. Оставьте два входа - один для твари, другой для вас, когда придёт время рвать когти отсюда. Скажите Её Крысейшеству, чтобы собрала в подвале, на чердаке, в стенах - где угодно - как можно больше своих подопечных. Они обездвижат охотника, пока я буду прикрывать ваш отход. Зузанна уйдёт предпоследней, я - сразу за ней. - А что потом? - процедил Патрик, хотя уже знал ответ. - Взорвите пластит на баррикаде у парадной двери, - пробормотал чернокожий, засыпая. - Этого должно хватить, чтобы... активировать... печати... "Чтоб тебя..." Недокуренная сигарета отправилась под каблук Макмиллана, а сам он отправился будить своих людей. Впрочем, все уже были на ногах - ментальный вопль Отзыва перебудил бы весь квартал, будь в этом квартале ещё хоть кто-то живой, кроме них. Сидя на своих койках, бойцы деловито чистили оружие, завязывали шнурки на берцах, рассовывали патроны по карманам жилетов... По мере того как Патрик обходил комнату за комнатой, везде он наблюдал одно и то же - его соратники готовились к бою. Сердце командира сжалось. На лестнице послышались ещё шаги. Безликий робот-посыльный, с трудом преодолевая ступеньку за ступенькой, спускался с чердака в коридор. Патрик направился ему навстречу. - Мои сенсоры засекли ЕГО, - у Икс-Нулевой не было нужды говорить человеку, что сенсоры, строго говоря, были не столько её, сколько её хозяев-отступников. - ...прежде чем отключиться. Контакты пришли в негодность и требуют прочистки. Спирт... - К чёрту спирт, крошка. Где он? Он далеко? - ирландец проникновенно взглянул в зеркальное отражение самого себя, служившее роботу лицом. Ощущения были странными и неприятными - он чувствовал, как сквозь отражение на него смотрит разум, намного более чуждый ему, чем разум Погонщика. - Расчётное время прибытия - сорок минут, - торжественно объявил андроид. - Вы слышали?! - рявкнул Макмиллан. - За работу! За сорок минут нам нужно заколотить все чёртовы окна в этом чёртовом доме! Рокфор! Рокфор, мать твою поперёк! Буди этих двоих, нам снова нужна помощь вашей принцессы!

Зузанна: С высокого голубого потолка смотрит громадный огненный глаз. Свет его почти так же ярок, как то пламя, каким плевался железный червяк, но выглядит совсем не опасным и даже дружелюбным. Под ногами шелестит трава – не чахлые белёсые побеги, какие пробиваются иногда между бетонными плитами в подземельях, а сочные зелёные стебли, украшенные ароматными цветами. Где-то неподалёку шумит вода: ясно, что рядом протекает настоящая река, широкая и чистая, совсем не похожая на булькающий поток грязи в подземном коллекторе. Вдалеке, у подножия холма, виднеется город – тихий, аккуратный, утопающий в зелени, ничего общего не имеющий с той кучей покосившихся домишек и обгорелых руин, которая теперь называется Энском. Зузанна глубоко втягивает воздух – и едва не захлёбывается в нахлынувших свежих, резких, невыразимо приятных запахах, названий которых она не знает… стоп, стоп! Как всё это великолепие смогло просочиться через фильтры её шлема? В то же мгновение ветер касается лица Хозяйки Подземелий, и она понимает – никакого шлема на ней нет и в помине. Больше того, вампирский скафандр тоже исчез, уступив место чему-то короткому, свободному, чуть ли не полупрозрачному – и уж ни в коем случае не способному защитить её от льющегося сверху света. Даже ботинки превратились в странные штуки на непривычно высоких каблуках и с хитрыми длинными ремешками, обвивающими лодыжки. Нахлынувший было ужас отступает перед пониманием простого и ясного факта: вся эта защитная одежда ей теперь не нужна. Потому что она… изменилась? Да, именно так. Крысиная Королева стала другой. Не такой, как раньше. - Это действительно так, милая, - говорит Корнелиус. На плечи Зузанне ложатся его руки, сильные и нежные, способные крушить врагов и дарить сказочное наслаждение. – И теперь с твоей помощью я изменю всё вокруг. - Зачем? – тихонько спрашивает она, прижимаясь к его груди, вслушиваясь в равномерный стук сердца. – Разве нам с тобой так плохо? - Зачем? – повторяет он. – Ради тебя, малышка, конечно же. Чтобы больше никто и никогда не посмел причинить тебе вред – ни нелюди, ни приблудные светлячки из АС, ни машины – никто! Да и не только тебе. Всему этому городу. Всему миру! Моему миру! Голос Кора вдруг делается чужим – гортанным, каркающим, издевательски-торжествующим. Зузанна удивлённо поднимает взгляд – и не может сдержать крика: так быстро и страшно преображается лицо её возлюбленного. Кожа его стремительно темнеет, в расширившихся зрачках прыгают злоба и безумие, толстые губы растягиваются в белоснежной ухмылке – и Погонщик, встряхнув девушку за плечи, будто тряпичную куклу, рычит: - Смотри, Крысиная Королева! Солнечный день съёживается и пропадает без следа, оставляя после себя бездонную дыру, в которую затягивает и город, и реку, и холм с травой и цветами. И вот уже в целом мире нет ничего, кроме мутной серой хмари над головой и бескрайней серой тверди под ногами… …Сладкие грёзы, столь неожиданно обернувшиеся кошмаром, беззвучно разлетелись мириадами осколков. Из них сложилась знакомая тёмная комната с заколоченными ставнями, пропахшая пылью и мышами, и Корнелиус ласково гладил Зузанну по растрёпанным волосам. Мелко вздрагивая, она крепко сжала его руку, помотала головой, окончательно возвращаясь в реальность. Какой глупый сон. Её Кор совсем не такой, он же насквозь видит этого чернокожего колдуна с его маслеными глазами, хитрыми улыбочками и коварными разговорами, и никогда не поддастся на его уловки, ведь правда? - Я тебя… лю-бить, Кор, - прошептала она. - И я тебя, крошка, - лидер Сопротивления в потёмках нашёл её губы своими. – Знаешь, то, что произошло… - Это быть за-ме-ча-тель-но, - ладошки Зузанны скользнули по колючим щекам Кора. – Ты – лучший, самый лучший в мире. Мы ведь всегда теперь быть вместе, да? - Подъём! – Рокфор без стука распахнул дверь. – Мальчики и девочки, я понимаю, у вас тут своя атмосфера, но дистрофичное дитятко мадам Марии очухалось и скоро будет здесь, так что каждая минута на счету. Давайте бегом, там Гжегож подогнал ворох добра из нашего бункера, надо бы подсобить с разгрузкой! - Изыди! – рявкнул Корнелиус таким голосом, что Рок немедленно ушился за порог, успевши, однако, дежурно посетовать: - Вот и всё у нас так! - Зю, милая, вставай, - парень впотьмах нашарил свои штаны, скинутые на пол. – Без нас не обойдутся… Хозяйка встрепенулась и послушно принялась натягивать вампирский скафандр. Наспех одевшись, Корнелиус вышел в коридор – и немедленно был ухвачен за шиворот твёрдой десницей Рокфора. - На два слова, товарищ командир! - Ну, чего тебе… - пробормотал лидер Сопротивления. - Слушай, - Рок притиснул приятеля к стене. – Ты, конечно, у нас главный, и вообще мы с детского сада вместе, а Зю – достаточно взрослая девочка, чтобы выбирать себе мальчиков по вкусу. Но имей в виду: обидишь мою сестрёнку – и я тебе вот эту штуку, - он скосил глаза на свою М16, - засуну, куда сам знаешь. По самый приклад. - Обижу? – изумился Кор. – Я? Зузанну? Ты с дуба рухнул?! - Я всё сказал, - отрубил Рокфор, перекидывая винтовку с груди на плечо. – Пошли тяжести таскать, а то часики тикают… - Это ж не бункер! – хозяйственный Гжегож, выглядывая из-под тента запаркованного у чёрного хода грузовика, прямо-таки лучился счастьем. Ни дать ни взять – хомяк, набивший защёчные мешки отборным зерном. – Это пещера, мать его, Али-Бабы, чистый сезам! Оттуда возить – не перевозить! - Ты не болбочи, а подавай, - Патрик, поёживаясь от утреннего морозца, ухватил свеженький, ещё в смазке, пулемёт «Утёс», крякнул и поволок на горбу смертоносную двадцатипятикилограммовую железяку на второй этаж. Четверо бойцов расторопно тащили за ним коробки с лентами. Солдаты Сопротивления расхватывали «калашниковы», набивали разгрузки запасными магазинами. На улице перед подъездом двое сапёров вдумчиво плели сеть растяжек. Импровизированная крепость наполнилась стуком, словно целая эскадрилья дятлов разом принялась за работу: бригада Влодека тщательно заколачивала окна, не жалея досок и гвоздей. - А как насчёт моего заказа? – осведомился Корнелиус. - Сделано в лучшем виде! – отрапортовал Гжегож, торжественно вручая вождю Сопротивления литровую бутыль с прозрачной жидкостью. Робота Корнелиус обнаружил на третьем этаже. Техман, покачиваясь на своих забавных копытцах, несла вахту рядом с пластмассовым креслом, в котором выводил затейливые горловые рулады чернокожий повелитель мёртвых. - Это вам, мадемуазель, как я и обещал, - Кор сунул машине бутылку. – Чистейший медицинский спирт. Пользуйтесь на доброе здоровье.

Nail Buster: - Благодарю, пан Корнелиус, - учтиво склонил голову андроид, принимая из рук молодого человека вожделенную ёмкость. - Думаю, этого хватит на ближайшую неделю. Теперь мне нужно уединиться - процесс моего технического обслуживания требует частичного вскрытия корпуса для доступа к механизмам, а правила Республики Машин о корпоративной тайне действуют даже для юнитов, приговорённых к утилизации. Вы не должны видеть, как я устроена изнутри. Развернувшись, Икс-Ноль направилась вновь на чердак, цокая по ступеням металлическими подошвами. Кор проводил её тяжёлым взглядом. - Ишь какая недоверчивая железяка выискалась, - пробормотал он и уже собрался было уходит, как вдруг Погонщик перестал храпеть и, не открывая глаз, чуть слышно проговорил: - Не следует нам так строго судить друг друга за недоверие, парень. Учитывая всё, что между нами было, - хмыкнул он, - я удивлён, как мы вообще смогли провести столько времени в одном здании, не перебив друг друга. - У нас общий враг, - отрезал лидер Сопротивления, глядя в сторону. - Это всегда объединяет. - Возможно, - Погонщик открыл глаза и выпрямился в кресле. - Но общие цели объединяют всё же сильнее. Особенно такие, как наша. Мы можем убить одного врага, но цель-то останется прежней. Нас ждёт долгий путь, и на этом пути встанут новые охотники. Даже если случится чудо и мы выстоим сегодня против этого. - А мы не выстоим, если не научимся действовать сообща, - задумчиво продолжил Корнелиус. - Верно, колдун? Погонщик встал и с хрустом расправил затекшие со сна конечности. - Мы с Её Крысейшеством неплохо поработали там, внизу. Ты сам это видел. Она тоже может контролировать мертвецов, пусть и на свой лад. - И что с того? - Возможно, ничего... А возможно, мы сможем сбить охотников с толку. Они будут искать сообразительных крыс и тупорылых зомби, а мы тем временем затихаримся глубоко-глубоко под землёй и будем экспериментировать. Пробовать. Добиваться. - У нас ничего не выйдет, - откровенно высказался Кор. - То, что ты говоришь, звучит как бредятина. - Но попытаться стоит, не так ли? У нас обоих, у меня и у неё, есть свои сильные и слабые стороны. Я могу оживлять трупы, могу направлять их туда-сюда, но не могу отдавать им сложных приказов. Твоя Зузанна, напротив, может говорить с животными и заставлять их делать поистине невероятные вещи, но они никогда не удержат в своих крошечных лапках оружия. И оба мы, вдобавок,не можем чувствовать наших питомцев на больших расстояниях. Видишь теперь? Если бы я верил в судьбу, я бы сказал, что она сделала нам шикарный подарок. - А во что ты веришь? Погонщик пожал плечами. Видимо, вопрос застал его врасплох. - В силу. - И всё? - А разве нужно ещё во что-то верить, партнёр? Сила всегда правила этим миром. Заставляла его двигаться вперёд. Вращаться. Развиваться. Сила... и её истинные, полноправные носители. Немногочисленная прослойка избранных. - Такие, как ты? - Кор позволил себе едкую усмешку. - Такие, как мы с тобой. Мы - одно и то же, ты ведь это сразу понял. Мы оба - ревностные адепты культа силы, просто ты думаешь, что служишь каким-то другим, более благородным целям. - Я хочу освободить Энск... - ...который сам по себе - средоточье силы! - воскликнул вудуист. - Ты хочешь освободить город от оккупантов, потому что тебе жаль твоих несчастных собратьев, я же хочу высвободить силу, разлитую в его каменных жилах и дремлющую. Хочу пробудить её. Подружиться с ней. Стать воплощением этой силы, её рукой, её грозным ликом... А ты хочешь этого, Корнелиус? Хочешь познать, насколько грозной силой ты вообще способен стать? - Чего я хочу сейчас, - медленно проговорил молодой человек, - так это прищучить тварь госпожи Марии, пока она не прищучила нас. И чтобы Зузанна при этом выжила. Об остальном можно подумать и после. - О, она выживет, - расплылся негр в белозубом оскале. - Уж я постараюсь, чтоб выжила. В нашем деле не обойтись без малышки Зю. - Она тоже... обладает этой твоей силой? - Не такой, конечно, как мы, - невозмутимо ответил Погонщик. - Мы с тобой стоим на ступеньку выше, потому что у нас есть цель. Ей же не остаётся ничего другого, кроме как следовать нашей цели. Она - часть нашей силы, нашей мощи. Карающий меч нашей будущей армии. Меч, вложенный судьбой в ТВОИ руки, пан Корнелиус. - Я бы не стал так говорить о Зю, - стиснул зубы Корнелиус. - И уж тем более я не намерен слушать подобные речи от некроманта, вора и бандита, с которым едва знаком. - Да поступай как знаешь, мне-то что за печаль, - беспечно развёл руками Погонщик, направляясь прочь. - Но помни - придёт день, и Её Милости непременно взбредёт в голову какая-нибудь глупость. С женщинами это часто бывает. Странные они создания... И тогда тебе придётся выбирать - или ты её друг, или ты лидер Сопротивления. Уверен, что сможешь сделать правильный выбор, когда придёт этот день? - и он скрылся за углом коридора, оставив Корнелиуса одного в тишине. Но нет, не в тишине. Потому что дом был наполнен тысячами разных звуков - он гудел, точно разворошённый осиный улей. Со всех сторон доносился глухой стук молотков, топот ног, отборные солдатские матюги на трёх языках... Люди Макмиллана готовились к встрече с охотником. Готовились основательно и всерьёз. - Почти все входы и выходы перекрыты, Кор, - из-за угла, где исчез Погонщик, появился взволнованный Патрик с рацией в одной руке и трофейным советским автоматом в другой. - Остались только чердак и задняя дверь. Наш африканский друг считает, что тварь попрёт через крышу. Лучше бы это так и было. - Какой он нам, к чёрту, друг... - буркнул Корнелиус. - Эй, очнись! - легонько тряхнул его за плечо Макмиллан. - Ты где витаешь? Нужно отвести Зузанну в центральную часть дома, чтобы тварь держалась подальше от обоих выходов, когда всё начнётся. Ты уже сказал ей, чтобы собирала своё серое воинство? - Как раз собирался это сделать, - Корнелиус направился в комнату, где его дожидалась девушка. В одном Погонщик был прав. Чтобы выстоять этим утром, им нужно было чудо. Чудо, имя которому было Зузанна. Тетра-сервер в голове Объекта "Протей" вращался со скоростью нескольких миллионов оборотов в секунду, издавая еле слышное гудение - сканируя здание во всех спектрах, он заранее рассчитывал маршрут для проникновения. Искал вход, но входов становилось с каждой минутой всё меньше и меньше. Конечно, "Протей" мог пробить тяжёлые ставни и вломиться в любое из окон, но всё же главным его оружием были его скорость и ловкость. Нельзя было тратить ни одной драгоценной секунды, ни одного лишнего движения - люди уже показали, на что способны, если их разозлить. Системы жизнеобеспечения охотника ещё не до конца восстановились, ему следовало выждать ещё хотя бы пару часов, но приказ, транслируемый по гиперкосмическому каналу, гнал его вперёд, к его жертвам. Они ждали его. В этом не было никаких сомнений. Ждали и готовились к его приходу. Если бы Объект "Протей" знал, что такое страх, он понял бы, что страшно напуган. Звериная часть его разума понимала, что из этой схватки ему вряд ли удастся выйти победителем. И тем не менее... "Эти мерзкие отродья заплатят за свои злодеяния, - сталью прозвенел в его голове голос хозяйки. - И Белый город вновь будет в безопасности. Ни крысы, ни зомби не будут больше пожирать моих людей! Действуй, охотник! Убей их! Убей их всех! Или в твоих жилах не течёт кровь хитиновых ангелов?!" Высокое, студёно-прозрачное небо над городом окрасилось в розовый цвет. И когда край огромного, ослепительно яркого солнечного диска показался из-за изломанного горизонта и залил всё вокруг золотым сиянием, "Протей" сорвался с места и одним прыжком перенёсся на соседнюю крышу. Размытым чёрным пятном нырнул он в распахнутое чердачное окно и, выбив дверь, стремительно заструился вниз по лестнице.

Зузанна: Разговор с Погонщиком оставил какое-то гадкое послевкусие в мыслях Корнелиуса. «Наша сила», «наша мощь», «наша армия»… тоже союзничек, без мыла в задницу лезет. С таким партнёром, пожалуй, ни нелюдей, ни аэсовцев не надо. Мутный, скользкий, тёмный тип. И отвратительно велеречивый к тому же. Но сейчас без его колдовства, похоже, действительно не обойтись. - Зю? - негромко позвал Корнелиус, перешагивая порог. И тотчас же оказался в объятьях Хозяйки Подземелий. Она не произнесла ни слова – лишь обняла его так, словно их разлука длилась не каких-то десять минут, а долгие-долгие годы. - Маленькая моя… - Кор опустил взгляд и недоумённо моргнул, встретившись глазами с собственным отражением в зеркальном забрале вампирского шлема. Ах да, конечно, – на улице уже разгорался рассвет, и сквозь щели в ставнях пробивались первые лучи восходящего солнца, косые и пыльные. Слишком яркие для Крысиной Королевы. - Твоя. Я – твоя, - прошептала Зузанна.– А ты мой. Ты прийти. Это хорошо. Та тварь… которая "Протей"… она вернуться. Она совсем рядом, я чув-ство-вать. И бояться… - Не бойся, - мягко сказал Корнелиус. – Я, Рок, Патрик со своими парнями - мы все будем драться. "Протей" ничего тебе не сделает, обещаю! - Ты ино-гда такой глупый, Кор, - вздохнула Хозяйка. – Я бояться не за себя. Вот если с тобой что-нибудь случаться… Тогда я лучше бы никогда не быть, - твёрдо закончила она. Парень чуть не подавился внезапно вставшим в горле сухим комком, и сердце его споткнулось на бегу. А если проклятый некромант просчитается? А если зверушка мадам Марии выкинет какое-нибудь неожиданное коленце? А если… если… если? Сопли в сахаре! – усмехнулся неслышный миру колючий голос. – Неужели ты всерьёз положил глаз на эту худосочную бледную немочь? Да что на тебя нашло?! Разве этакая подруга нужна вождю Сопротивления, будущему правителю освобождённого Энска? Трижды прав Погонщик – она просто-напросто оружие твоей победы, не более того. Швыряй этой влюблённой идиотке кость время от времени, и она будет перед тобой на задних лапках скакать и хвостом вилять, влёт угадывать любое твоё желание, убивать для тебя и умирать за тебя… Нет! – хрипло громыхнул другой голос. – Ты её вытащишь отсюда любой ценой, ясно? Потому что никто и никогда не будет любить тебя так, как она! Потому что вот это тоненькое, хрупкое создание – самое лучшее, что с тобой произошло за все годы твоей бестолковой жизни! Потому что всё ваше Сопротивление не стоит одной-единственной капельки её крови, ты слышишь? - Сам знаю, - пробормотал Корнелиус. - Что? - не поняла Зузанна. - Просто мысли вслух, малышка. Пойдём. На импровизированном наблюдательном пункте их уже ждали Рокфор, Патрик и Погонщик в компании безликого робота, переступающего, словно бы в нетерпении, с одного копытца на другое. - Все лишние входы и выходы мы заколотили, кое-где даже поставили растяжки, - загибал пальцы Макмиллан. – Оставили чердачное окно и чёрный ход для себя. На втором и первом этажах оборудованы дополнительные огневые точки… - А вот и наша соня, - с совершенно невоенным благодушием влез поперёк инструктажа Рок. – Зю, так можно царствие небесное проспать! - Не думаю, чтобы небеса явили милость, простив наши прегрешения и поразив Протея, пан Рокфор, - возразил чернокнижник. – Вернее уж, скоро здесь разверзнутся врата Преисподней… - Тёмное лицо Погонщика выражало абсолютную серьёзность и сосредоточенность, разве что в блестящих, навыкате, глазах скакали всегдашние азартные искры. - Я могу продолжать, панове? – с волчьей вежливостью осведомился Патрик. – Спасибо. Значит, в проходном дворе запаркованы грузовик и два «газика». Их охраняют Гжегож и Влодек со своими бойцами - на тот случай, если тварь решит схитрить и войти через выход, как в старом анекдоте. Группы Милоша и Артура до особого приказа держат квартиры на втором и первом этажах. Мы впятером… то есть вшестером, - он покосился на андроида, - отступаем последними. Все защищают наших новых друзей-нелюдей, потому что зверушка мадам Марии будет стремиться именно их уничтожить в первую очередь. Помните, она может воздействовать на них дистанционно. Будьте предельно внимательны. А затем, если всё пройдёт благополучно, мы на трёх машинах дружно стараемся удрать отсюда как можно дальше. Да, самое главное: на всё про всё у нас только пять минут, а потом… пуф! - Макмиллан красноречиво растопырил пальцы. – И на этом самом месте образуется дыра чуть не до центра земли. Зузанна, - повернулся командир к девушке, – твои солдаты должны сдерживать Протея как можно дольше. Они готовы? - Да, - кивнула Хозяйка. Они действительно были готовы. Серые воины волна за волной выплёскивались из тайных нор по всему дому, поднимались из подвала, прятались в тёмных уголках, готовясь к последней атаке, славной и самоубийственной. Стоит отдать приказ – и коридоры, комнаты, лестницы затопит мохнатый, хвостатый, оскаленный поток живой плоти. - Хорошо, - сказал Патрик. – Тогда, я думаю… Индикатор на безликой маске робота поменял цвет – с нейтрально-синего на колюче-красный. - Он идёт, - возвестила машина загробным голосом. - Он уже на крыше. В тот же миг сверху донесся грохот ломаемых перекрытий, и глухо хлопнуло несколько растяжек. Невидимое ментальное лезвие взрезало Зузанне грудь. Дыхание мигом пресеклось. Сквозь фильтры шлема просочился лишь тонкий жалобный хрип. - ЗЮ!!! - Спокойно, пан Корне… - Погонщик, опередив вождя Сопротивления, успел подхватить лёгкое, словно пёрышко, тело Крысиной Королевы, сорвать с неё шлем – и тут же сам взвыл дурным голосом, чувствуя, как его виски сжимает незримый раскалённый обруч. - К бою!!! – рявкнул Патрик. – Действовать строго по плану! Гжегож, Влодек, защищайте наш путь к бегству! Милош, Артур, держать позиции! Кор, Рок, прикрывайте псайкеров! - ПИ!!! – скомандовал Белый, яростно выкатив коралловые бусинки глаз. Дряхлый дом, кажется, содрогнулся от крысиного визга, шуршания коготков по гнилому паркету и хитинового стрёкота. Легионы мелких тварей, сомкнув ряды, бестрепетно двинулись навстречу ввинтившемуся в слуховое окно чёрному чудовищу.

Nail Buster: Первая волна настигла тварь ещё в коридоре верхнего этажа - плотная стая летучих мышей вперемешку с летучими же чёрными тараканами, непроглядное бурлящее облако, ощерившееся тысячами острых зубов и когтей. Пища и жужжа, облако пронеслось по коридору, накинулась на Объект "Протей", окутав его со всех сторон и намертво залепив огромный багровый глаз. "Видимость нулевая. Зрительный окуляр закрыт. Переключаюсь на псионический сенсор," - сообщил тетра-сервер, пока его обладатель длинными, как ветви, пальцами пытался очистить багровый глаз от мелкотни, остервенело льнущих к нему. Где-то на том берегу реки, среди темноты и пронзительной мерзлоты Гиперкосмоса, мадам Колумб, не открывая глаз, скрипнула зубами от ярости. - Ату его! - выкатившись из-за угла, двое бойцов Макмиллана открыли шквальный огонь из автоматов. Один швырнул гранату, но цели она не достигла, увязнув в клубившейся вокруг "Протея" живой массе. Мгновение спустя несколько сотен маленьких воинов расстались с жизнью, а обожжённая тварь отступила на пару шагов назад, растерянно мотая головой. В воздухе повис запах гари. - Получи-ка ещё!.. - стрелок, нервно хохоча, потянулся за новой гранатой, и в тот же миг "Протей" рванулся вперёд. Рванулся с такой стремительностью, что его движения казались смазанными и призрачными. Одним ударом длинной конечности он смёл с пути обоих автоматчиков, врезался в хлипкую фанерную стену и, пробив её плечом, двинулся к лестнице, преследуемый остатками роя. "Местоположение целей установлено. Начинаю сбли..." Встретив его у подножья лестницы, трое косматых псов-волкодавов вцепились охотнику в шею. Потолок над его головой проломился, исторгнув на него дождь из пищащих крысиных телец. Каждый подданный Крысиной Королевы норовил отщипнуть от врага хоть один маленький кусочек. Беспомощно махая руками, "Протей" упал, но тут же вновь оказался на ногах, стряхивая с себя всё новых и новых зверей, неумолимо двигаясь дальше. Вниз - туда, где засела жертва. - Они там вообще в корень охреневшие? - осведомился Погонщик, когда тремя этажами выше рванула граната и на голову ему упали крошки штукатурки. - Хотят раньше времени запалить печати? Пан Макмиллан, нельзя ли передать вашим дуболомам, чтобы они НАХЕР ДЕРЖАЛИ РУКИ ПОДАЛЬШЕ ОТ ВЗРЫВЧАТКИ?! - рявкнул он, превозмогая головную боль. - И вообще, что они там забыли?! - Прикрывают наше отступление, - сухо заметил Патрик. - Между прочим, хорошей оборонительной гранате я склонен доверять гораздо больше, чем всей твоей магии-шмагии. Поэтому они все прикры... - Они все хотят обратить нас в пепел, - флегматично отозвался чернокнижник, массируя пальцами виски. - Я же сказал, чтобы охотником занимались ТОЛЬКО зверушки Её Звериного Величества. В крайнем случае, у меня в запасе есть пара фокусов, но никакой стрельбы вблизи от печатей чтоб я не слышал. Достаточно одной искры! - он значительно поднял палец вверх, нехотя оторвав его от виска. На площадке их осталось всего пятеро... не считая бесчисленных крыс, неспешно ползающих по полу вокруг них, подобно жуткому мохнатому живому ковру. Мужчины стояли на полу в самом центре этого водоворота, Зузанна лежала у их ног, свернувшись калачиком и по-прежнему не приходя в сознание. Где-то наверху, над самой их головой, раздавалась возня и крики, рычание и скрежет когтей по старым деревянным половицам. Веки Крысиной Королевы трепетали, дыхание со свистом вырывалось сквозь стиснутые зубы, из прокушенной губы на подбородок вытягивалась ниточка чёрной крови - похоже, она чувствовала гибель каждого своего крошечного защитника. Но их ещё оставались сотни тысяч, если не миллионы - они кишели в простенках, в прогнивших потолочных перекрытиях, скапливались в соседних комнатах и на обоих нижних этажах. Удивительно было, как они вообще смогли проникнуть сюда в таких огромных количествах. - Мы здесь все сдохнем, - мрачно выплюнул Рок и передёрнул затвор автомата. - Но перед смертью я таки всажу в эту тварь ещё пару пуль. Прямо в её чёртов фонарь. - Без паники, - Корнелиус утёр пот. Ожидание выматывало, а звуки над головой сводили с ума. Противник, судя по всему, продолжал неуклонно спускаться по лестнице. Точнее, то, что от него осталось - бойня наверху шла нешуточная. - Ты ещё успеешь и свинцом её нашпиговать, и живым отсюда убраться. - Только бы спасти сестрёнку, - пробурчал напарник, с беспокойством глянув на Зузанну. - Кажется, её опять придётся нести... Ухнул новый взрыв. Потолочное перекрытие просело, едва не обвалившись на голову Погонщику. - ОДНА ИСКРА! - взорвался тот. - Я, кажется, сказал, твою мать - одна грёбаная, мать её, искра! Ну-ка, дай рацию!.. Он потянулся к Макмиллану, сместившись в сторону на полметра, и тут потолок рухнул окончательно. Лестничная клетка вмиг наполнилась бурой пылью. Прямо перед лицом Корнелиуса сверкнул огненно-красный глаз Объекта "Протей". Крысиные внутренности были размазаны по фасеточному стеклу, сеть трещин разбежалась от центра, как паутина. У лидера Сопротивления перехватило дух, когда к нему потянулись длинные скрюченные пальцы врага. От них пахло кровью и смертью. Его смертью. - Нет!!! - раздался откуда-то из другого мира вопль Рокфора, и голова "Протея" мотнулась в сторону. В толстой шкуре увязли три пули, глаз брызнул дождём рубиновых осколков и погас. Рок ещё продолжал остервенело палить, когда монстр обернулся к нему и одним движением сбил с ног. Погонщик с Макмилланом отступили на шаг, а "Протей" застыл над распростёртым на полу телом Зузанны. И тут глаза Хозяйки Подземелий открылись. - Убить, - беззвучно произнесли её губы. Крысиный водоворот взбурлил.

Зузанна: Наивная девочка. Хотела спрятаться от меня в тёмной норе, как крыса? Думала, эти никчёмные люди тебе помогут? Зря. «Протея» нельзя ни обмануть, ни одолеть, маленькая ты глупышка. Даже твоему звериному воинству не под силу справиться с технологиями Гиперкосмоса. Жуткая тварь, будто сломавшись пополам, наклонилась над Зузанной. Из дырки на месте выбитого алого глаза струилась чёрная слизь, сквозь пулевые отверстия в черепе виднелись загадочные серебристые механизмы, из-под разодранной пулемётным огнём и звериными зубами шкуры во многих местах вылезали сочленения металлизированных костей – но Объект «Протей» всё ещё был способен сражаться и убивать. Ты будешь умирать медленно, дурочка. Я хочу, чтобы ты видела, как «Протей» раздавит всех твоих друзей, одного за другим. А начнёт он с того, кто тебе, как я вижу, особенно дорог – с самозваного вождя этого вашего жалкого Сопротивления. Я чувствую, что сегодня ночью ты дарила ему наслаждение – ну что ж, у меня для него тоже есть подарок! Нет. Взрывы, стрельба, фонтаны осколков, пронзительный визг погибающих серых солдат, кипящая ярость Рокфора, жгучая боль сбитого с ног Корнелиуса, профессиональное хладнокровие Патрика, липкая расчётливость Погонщика и сияющая чистым изумрудным пламенем любовь самой Зузанны – всё это перемешалось в сознании девушки, сплавившись в одну-единственную, простую и короткую мысль. НЕТ. Крысиная Королева ухватилась за незримое ментальное лезвие и изо всех оставшихся сил рванула его к себе, насаживаясь на клинок как можно глубже, чтобы добраться до своего мучителя. Фиолетовый холод обжёг её сердце. Идиотка! Ты умрёшь! Пусть. Но эта тварь не навредит Кору. И Року. И никому другому. Твой драгоценный «Протей» сдохнет вместе со мной, Мария. …ещё глубже… - Ни кхе-кхе-хрена себе! – прокашлял Рок, задыхаясь в клубах бетонной пыли. Правая рука его чуть ниже локтя была вывернута под нехорошим углом. – Что тут творится? Что она делает?! Тело Зузанны свело жуткой судорогой. Она выгнулась «мостиком», грациозно, как гимнастка, касаясь пола лишь затылком и пятками. Руки совершали странные движения, словно цеплялись за что-то невидимое. В широко открытых, но ничего не видящих глазах бушевал зелёный огонь. Побелевшие губы без конца повторяли, как заклинание – убить, убить, убить, - и, повинуясь воле своей госпожи, всё новые и новые серые волны накатывались на «Протея». - Она сражается, - сказал Корнелиус, зачарованно глядя на девушку. На свою девушку, которая – он почему-то твёрдо знал это – сейчас дралась за них всех не на жизнь, а насмерть. Машине-убийце приходилось туго. Каждый взмах её громадных кулаков расплющивал десяток крыс, но на их месте моментально возникали три десятка свежих, рвущихся в бой солдат звериной армии. Хвостатые бойцы пёрли прямо по измочаленным телам павших соратников под аккомпанемент скребущего душу визга. Они вгрызались в чёрную шкуру «Протея», перекусывали мышцы, рвали кровеносные сосуды, и тяжёлые капли лиловой жижи разлетались во все стороны вперемешку с крысиными потрохами и клочьями серого меха. - Арьергард, отходите! – скомандовал в рацию Патрик, продолжая методично всаживать в ослепшего гиганта пулю за пулей. – Грузитесь в машины, мы скоро будем! - Но, командир, ведь бой ещё не… - Выполнять! – волчьим голосом прорычал Макмиллан – и едва успел увернуться, когда длинные пальцы твари вспороли воздух в сантиметре над его головой. «Предупреждение: система ментального подавления перегружена. Вы хотите завершить работу системы?» - Не сметь! – каркнула мадам Мария, выдохнув серебристое облачко пара. – Продолжать! Добей её! «Выполнение команды заблокировано. Дальнейшее использование системы ментального подавления может повредить тетра-сервер. Принудительное завершение работы системы через пять… четыре… три…» - Никчёмный выкидыш Гиперкосмоса! – заорала генерал Колумб. Ледяная броня её хвалёного самообладания треснула и распалась, дав волю бешеному лиловому пламени. – Да пожрёт тебя чума, да источит тебя ржавчина! Уничтожь их, слышишь, всех до единого! Нет, Мария. Мне это не нравится. Я так не хочу. Мертвящий холод разливался по телу. Ещё одно движение невидимого лезвия – и всё закончится. Жалко, подумала Зузанна. Подумала как-то отстранённо, как будто и не о себе вовсе. Ночь, день, другая ночь и ещё кусочек дня – слишком уж немного ей было отведено времени в большом мире, который оказался куда сложнее и удивительнее, чем она привыкла думать, поглядывая украдкой наверх из своих тёмных сырых подземелий. Но можно рассудить и по-другому: ведь она за этот срок успела очень многое. Встретила настоящих друзей. Обзавелась врагом – да не каким-то там мелким недоброжелателем, а настоящим, умным, сильным и безжалостным. Узнала даже, что такое любовь. В общем, прожила целую жизнь, и не самую плохую. Только короткую. Ну и пусть, сказала себе Хозяйка. Зато все они останутся жить – добрый грубиян Рок, и расчётливый хладнокровный Патрик, и даже этот чернокожий Погонщик с его фальшивой улыбкой и скользкими речами. И, конечно, Кор. Её Кор. Самый лучший мужчина на свете. Зузанна крепче ухватилась за клинок из лилового льда, чтобы в последний раз дёрнуть его на себя – и добраться наконец до разума чёрной твари, обрушить на него убийственный шквал зелёного пламени. Поняв, что сейчас с неизбежностью должно случиться, «Протей» беззвучно завопил от ужаса. И в этот миг всё изменилось.

Nail Buster: - Масса Патрик дело говорит, - Погонщик всплеснул руками, и на миг Корнелиусу показалось, что от них вместе с пылью разошлось по воздуху едва заметное зеленоватое свечение. Сам чернокожий чувствовал невыразимое словами облегчение - боль в голове наконец отступила, можно было шевелить мозгами без усилий. Судя по всему, охотник окончательно переключился на свою главную жертву. - Надо валить, белоснежки, пока одноглазая ведьма занята, - он двинулся в сторону двери, но был решительно остановлен рукой Рокфора. - Без Зю мы никуда не пойдём. - Тогда хватайте её и пулей вниз! - рявкнул колдун, выворачиваясь из стальной хватки повстанца. - Может, она и способна пережечь твари мозги, но нашего плана это не отменяет! Через три минуты я взрываю пластит, так что задерживаться не советую! - с этими словами он брызнул вниз по лестнице. - Простите, парни, - скрипнул зубами Пат, - но я с ним. Моих людей погибло уже достаточно. "Глубокоуважаемая мадам Колумб. Республика Машин, в лице её славных Управляющих, выражает величайшую обеспокоенность вашими действиями на территории Чёрного Города. Из надёжных источников мы получили сведения о том, что ваши вооружённые силы в настоящее время ведут спецоперацию на неподотчётной вашей группе территории, без согласования с ответственными за оную территорию лицами, и более того, используют в ходе данной операции оружие, запрещённое всеми и всяческими договорённостями, принятыми в Белом Городе. Исход конфликта, развязанного вами, способен уничтожить сложившееся к настоящему дню равновесие сил в городе Энске и, как следствие, сделать невозможной проводимую ныне коммерческую политику Республики Машин. Эти прискорбные обстоятельства вынуждают нас обратиться к вам с ультиматумом. В течение следующих пятнадцати секунд "Итерация-9" прекращает любую деятельность, направленную на уничтожение населения Чёрного Города и деактивирует все боевые механизмы, ныне находящиеся в упомянутом секторе. В противном случае Республика Машин, во исполнение священного принципа равновесия сил, получает право сообщить командующему любого из граничащих с вашим районов о ваших возмутительных действиях. Кроме того, мы намерены рассмотреть вопрос о введении полного торгового эмбарго в отношении "Итерации-9", что несомненно повлечёт за собой ослабление ваших позиций в Белом Городе. Задумайтесь, мадам Колумб. Искренне ваши, Примо, Секундо, Терцио, Кватро, Квинта, Управляющие РМ [действительная цифровая подпись]" - Сообщение готово к передаче, - флегматично отчеканила Икс-Нулевая, сидя на высоком бордюре и свесив ноги в ближайшую лужу. В её зеркальном лице отражались окна, в которых поминутно вспыхивали выстрелы. - БЛАГОДАРИМ ЗА ПОМОЩЬ, ТЕХМАН, - ответствовали голоса в её голове. Бинарный код, посланный по взломанному Зузанной гиперкосмическому каналу, должен был достичь разума Марии и багровым огнём отпечататься на сетчатке её бедного глаза. - ТЫ САМА, ПОЧТИ БЕЗ ПОСТОРОННЕЙ ПОМОЩИ УСТАНОВИЛА МЕСТОНАХОЖДЕНИЕ ПИЛОТА БОЕВОЙ МАШИНЫ. ТЕПЕРЬ У НАС ЕСТЬ ДОКАЗАТЕЛЬСТВА ЕЁ ПРИЧАСТНОСТИ К ИНЦИДЕНТУ. ЭТО ПОМОЖЕТ ЗАСТАВИТЬ ЕЁ НА ВРЕМЯ УТИХНУТЬ. - Первоначальной целью было заставить утихнуть Крысиную Королеву, - осторожно заметил маленький киборг. Впрочем, она уже знала, что ей скажут в ответ. Те, кому она принадлежала теперь, заботились отнюдь не о равновесии. - МЫ НАМЕРЕНЫ ПО-ПРЕЖНЕМУ ПОДДЕРЖИВАТЬ КОМАНДОРА ДЖУЛИАНО. СЛЕДОВАТЕЛЬНО, МЫ ПОДДЕРЖИВАЕМ И ПОГОНЩИКА ЗОМБИ, И ВСЕХ ЕГО ВОЗМОЖНЫХ СОЮЗНИКОВ. - Но это не решит инцидент! Разве что сделает сильнее Сопротивление... - ...КОТОРОЕ БУДЕТ ДЕЙСТВОВАТЬ В ИНТЕРЕСАХ КОМАНДОРА. МЫ ПОЗАБОТИМСЯ ОБ ЭТОМ, В ПРОТИВНОМ СЛУЧАЕ ПОГОНЩИКА ЗОМБИ ВСЕГДА ЕСТЬ КОМУ СДАТЬ. - Но ради чего вообще всё это? Скажите! Ответа она ждала долго. На целую миллисекунду дольше, чем допускали приличия в мире машин. Но наконец ответ поступил. - КОГДА НАС ОТРЕЗАЛИ ОТ ПРИМО, КВАТРО И КВИНТЫ, ТЕХМАН... МЫ ПОНЯЛИ, КАК СИЛЬНО ЭТИ ТРОЕ НАМ НАДОЕЛИ. И ОНИ, И РАВНОВЕСИЕ СИЛ, И ЭТОТ ТРЕКЛЯТЫЙ ОРУЖЕЙНЫЙ БИЗНЕС. НАМ НУЖНО ОСВОБОДИТЬСЯ, И КОМАНДОР ПРИЛОЖИТ ВСЕ УСИЛИЯ, ЧТОБЫ НАС ОСВОБОДИТЬ. - А что потом? - ВРЕМЯ ПОКАЖЕТ. НАШ РАЗГОВОР ЗАТЯНУЛСЯ. ОТПРАВЛЯЙ НАКОНЕЦ СООБЩЕНИЕ. - Исполняю, - и код понёсся сквозь трещавший по швам тетра-сервер вдаль, в чёрную беззвёздную бездну. Роль Икс-Нулевой была сыграна. Корнелиус и Рок бежали по коридору, затем по лестнице, затем по другому коридору, и так до бесконечности. Бежали, оставляя позади чёрное существо, одолеваемое крысами. Девушка безвольно висела на руках у Кора, её голова моталась из стороны в сторону при каждом шаге - силы покинули её в тот самый миг, когда охотник занёс над ней свою уродливую конечность, улучив миг между атаками крыс. Он промедлил лишь одно ничтожное мгновение, и этого мгновения хватило Корнелиусу, чтобы выдернуть Зю из-под его длинных когтей. Дальше он нёсся, не разбирая дороги, и Рокфор с трудом поспевал за ним. Они не видели, что тварь уже почти не двигалась. Не видели, как где-то в аэропорту Мария взвыла в пароксизме бессильной ярости и взмахом руки оборвала канал связи с Объектом "Протей", отдав приказ о его немедленной консервации во внепространственном кармане. Не видели иссиня-чёрного кокона, что начал веретеном сгущаться вокруг существа... и как, всколыхнув и рассеяв его, воспламенилась печать под его ногами. "Хорошей оборонительной гранате я склонен доверять гораздо больше..." Да, иногда такой подход можно признать оправданным. Магия порой выкидывает самые неожиданные фортели. Вот как сейчас, например. - Быстрее, быстрее! - рявкнул Погонщик, завидев бегущих парней. - Что-то пошло не так, началось с верхних этажей! Они одним махом перескочили баррикаду, вышибли дверь ногой - кто именно это сделал, Корнелиус уже не помнил - и выкатились в проулок в тот самый миг, как крыша многострадального дома обратилась в ослепительный синий факел. Огненный столб взметнулся высоко в небо - казалось, до самого солнца. Но он двигался и вниз тоже, поглощая этаж за этажом, разгораясь по мере того, как искры касались новых печатей. Через секунду на него невозможно было смотреть, через пять нестерпимый жар опалил спину Корнелиуса - а ведь они уже пробежали добрых полсотни метров! Когда они наконец осмелились остановиться и оглянуться назад - на полпути к машинам, предусмотрительно выкатившимся из подворотни на улицу, - то на месте дома зияла лишь округлая чаша кратера с гладкими, как стекло, краями. Чаша, ставшая могилой для охотника на псайкеров. Погонщик, присвистнув от восхищения, почесал в затылке. - Вот это да! Теперь эта тварь уж точно... Постойте-ка! Он чуть ли не бегом вернулся к кратеру - если бы воздух вокруг успел остыть, сиганул бы прямо туда. Его внимание привлекла чёрная точка, вплавленная в стекло в самом центре. Что общего между тетра-серверами и рукописями? Они не горят. Пробормотав что-то про себя, чернокнижник опустил руки в карманы и обернулся к спутникам: - Ну всё, господа. Как я и обещал, все живы, а кое-кто даже здоров. Кто первым скажет спасибо старине Мбаге? В очередь, прошу вас!

Зузанна: - Спасибо тебе? Прежде чем Погонщик успел скорчить комично-обиженную физиономию, Рокфор отшвырнул винтовку и сгрёб некроманта здоровой конечностью за шиворот. – Спасибо тебе, гнида?! – заревел он, прожигая Повелителя Мёртвых бешеными глазами. – Спасибо, сволочь?! Спасибо, что не сумел нас всех угробить, хотя очень старался? Ну что ж, спасибо тебе, скотина!!! Погонщик болтался между небом и землёй, лязгая зубами, как собака. - Я тебя, мерзавец! – грохотал Рок, не обращая внимания на боль в сломанной руке. – Размажу, сука хитрожопая! Зубы вышибу к свиньям! Всех нас погубить хотел своим грёбаным волшебством, да?! Убью на хрен! - Рок, да оставь ты его, - Корнелиус тревожно всматривался в стекло вампирского шлема, пытаясь разглядеть за зеркальным забралом лицо девушки. Дышала она часто и неровно, иногда спазматически вздрагивая всем телом. – Зю совсем плохо, поехали скорей. - Давайте в легковую, - скомандовал Патрик. – Водители, на третью точку. Надеюсь, Артур с утра ещё не успел освежиться. Жмите на всю железку, парни, чтоб со свистом! - Рок, твою мать! – командирским голосом рявкнул Корнелиус, укладывая Королеву Крыс на заднее сидение «уазика». – Тащи этого мага-недоучку сюда, после с ним разберёшься! - Если, - Рокфор ещё раз встряхнул колдуна, - если с моей сестрёнкой случится что-нибудь скверное, ты, мразь трёханая, у меня пожалеешь, что на свет уродился. Я не шутки шучу, я тебе всерьёз обещаю, понял? - Да поехали уже, Рок! Потом, всё потом! Рок разжал пальцы, и Погонщик шлёпнулся задницей на мёрзлый асфальт с полуметровой высоты. - Пошёл в машину, дерьмо! Э П И Л О Г Из опрокинутой голубой бездны над головой льётся тёплый свет. Ветер, пахнущий чем-то пряным и сладким, приятно холодит лицо Зузанны. Они втроём сидят на вершине холма, среди зелёной травы, в дырявой тени деревьев, и смотрят вниз, на осёдланную мостом серебристую реку и разноцветные домики по обоим её берегам. Ладонь Кора нежно поглаживает Хозяйку по волосам, совсем как тогда, в тёмной комнате старого дома, осаждённого толпой живых мертвецов. - Поверить не могу, что когда-нибудь так оно и будет, - говорит Рокфор. – Ни злобных нелюдей, ни фанатиков Армии Света, из которых каждый второй ещё похуже любого вампира, ни развалин, ни стрельбы на улицах, ни мутантов из Серого города… - Будет, - кивает Кор. – Непременно будет. Тихий, безопасный, мирный Энск. Сегодня мы победили – благодаря тебе, маленькая моя, - он улыбается Зузанне. – Сделали первый шаг к нашей цели. Впереди ещё долгий путь и много других сражений, но разве за это, - Кор указывает рукой на город, - не стоит драться? Как ты думаешь, Зю? Крысиная Королева прикасается пальцами к его щеке. Вдыхает запах любимого мужчины и не может им надышаться. - Я любить тебя, Кор, - шепчет она. – Я делать всё, что ты сказать. Всегда. Только ты никогда не говорить мне уйти, хорошо? Тогда лучше говорить мне – ум… Договорить у Зузанны не выходит. Поцелуй, которым Корнелиус запечатывает её губы, длится целую вечность и ещё немножко. - Ну как, доктор? Корнелиус взвился с табуретки шустрее, чем ракета со стартового стола. Фельдшер Артур Вадер, он же Шприц, затворил дверь, а потом воздел к низкому потолку подвала указательный палец. Жест получился поистине величественный. Впрочем, в исполнении человека этакой комплекции любое движение выглядело впечатляюще, примерно как передвижение континентов в доисторическую эпоху. - Тьише, тьише, юноша! Не так прытко. У фашего друка есть перелом руки. О, без смещений, без раздроблений… простой случай. Через мьесяц он будет софсем здороф. - А девушка? Вадер несколько помрачнел. - Дьефушка, да… С ней хуше. Я нье психиатр, а тут налицо полнейшее нерфное истощьение. Чудофьищный стресс, понимаете? Ей надо полный покой, много спать, никаких фолнений. Я дал ей снотфорного, она сейчас отдыхает. - Я могу её увидеть? Лунообразное лицо Вадера расплылось в улыбке, отвисшие, как у бульдога, щёки затряслись: - О, молодость, молодость… Люпофь! Я это очень понимаю, молодой челофьек, хотя по мне такого и не скажешь. Ну, будь по-вашему. Только очень тихо, я фас прошу, хорошо? - Я буду сама осторожность, доктор, - заверил Кор. – Как мышка! - Ну-ну, - хохотнул фельдшер. – А я, пошалуй, пойду, пропущу утреннюю рюмочку. Не шальите там! – погрозил он Корнелиусу пальцем, толстым, как свиная сарделька. Лидер Сопротивления проводил Вадера взглядом, потом тихонечко приоткрыл дверь, изо всех сил стараясь, чтобы та не скрипнула, и проскользнул в изолятор. Первое, что он увидел, - это протянутый по его адресу увесистый кулак Рокфора. Кор поднёс палец к губам, показывая, что он всё понял, и на цыпочках подошёл поближе. Тело Хозяйки Подземелий до самой шеи было укутано полосатым казённым одеялом. Её лицо, перечёркнутое скрывающей глаза чёрной повязкой, было бледным, как лик беломраморной статуи. Серебристые волосы разметались по подушке и словно бы окружали девичью головку чуть светящимся нимбом. Она спала, спала спокойно и глубоко. И ей определённо что-то снилось. Что-то хорошее. Иначе отчего бы она улыбалась? Корнелиус, не отводя взгляда от своей возлюбленной, присел на койку рядом с Рокфором. Тот неловко протянул ему левую ладонь, и они обменялись рукопожатием. А потом, опасаясь лишний раз шевельнуться, стали просто ждать. Ждать пробуждения Крысиной Королевы.

Nail Buster: А у дверей больницы их, в свою очередь, ждал Погонщик. Небеса, молчавшие до сих пор, в тот вечер разразились сильнейшим снегопадом из всех, что когда-либо в жизни видел колдун. Белые хлопья, тихо кружась в желтоватом свете редких уличных фонарей, плотной завесой роились в морозном воздухе, скрадывая очертания домов на другом конце улицы. Всё тонуло в этой колышащейся бледной завесе, весь город, вся эта Вечная Война, все эти люди и нелюди, живые, мёртвые и вновь ожившие для того, чтобы её продолжать. В тот вечер всё в этой вселенной казалось чуточку нереальным, всё казалось странным, мистическим сном, который, хоть и несколько затянулся, непременно кончится с приходом утра. Погонщику это нравилось. Там, откуда он был родом, снег был в диковинку, особенно столько. - Всё идёт по плану, - говорил он, казалось бы, в пустоту. Стоя на пороге больницы с запрокинутой назад головой и закрытыми глазами, он позволял снегу ложиться на лицо, таять и ручейками стекать по подбородку и шее. Он говорил со снегом - хоть эта стихия была ему неподвластна, но слушатель из неё был хороший. Как и плюгавенький вампир-забулдыга, случайно остановившийся рядом прикурить и совершенно не глядевший в его сторону. - План изменился, не так ли? - несомненно, вампир тоже разговаривал с кем-то другим. Половина его лица была спрятана в ладонях - он старательно пытался разжечь сигару, игнорируя снег, тушащий пламя снова и снова. Вторую половину надёжно скрывали поля широкополой шляпы. Чернокнижник извлёк что-то из внутреннего кармана куртки и повертел в руке при свете фонаря. - Смахивает на то. Командор хотел, чтобы я помог машинам грохнуть Её Крысейшество, а вместо этого мы с Её Крысейшеством подружились и готовы вместе освобождать Энск от мерзких оккупантов. Я теперь - доблестный боец Сопротивления, - он усмехнулся и покачал головой. Предмет в его руке на миг блеснул тёмно-лиловым отсветом. - Сопротивления... кому? - наконец задымив ужасной, на вкус Погонщика, сигарой, вампир не спеша направился прочь. - На первых порах - всем, кому только можно. В основном, конечно же, группировкам Чёрного города, граничащим со станцией герра Джулиано. Почему мы не будем трогать саму станцию?.. О, слишком уж он мелкая сошка, этот ваш командор. У Сопротивления есть куда более важные цели. Угрохать старину Винченцо всегда успеем - вряд ли он воспользуется передышкой... которую мы столь неосмотрительно ему предоставим. - Не вздумал бы ты водить нас за нос, колдун, - бросил собеседник, поправив шляпу и кашляя, будто курить ему доводилось нечасто. На миг Погонщику открылись глаза, которые могли принадлежать только одному нелюдю по эту сторону Харонского моста. Но не было же, в самом деле, у командора братьев-близнецов. Конечно же, это был просто связной. - Нас и наших новых партнёров. "Терпение," - подумал Погонщик, провожая вампира взглядом. И бывшему теперь уже боссу, и этим его партнёрам нужно теперь лишь запастись терпением. Ждать. Наблюдать. Пожинать плоды. Идти по следу, что они выжгут на теле города. Заполнять пустоты, что они выгрызут в его плоти. Жить и сражаться, не прикрываясь этим чёртовым балансом. Каждый из них получит своё. Кто-то получит власть, кто-то свободу, кто-то - своё долгожданное возмездие. А потом своё получит и он. Непременно получит. Чёрный кристалл в его руке вновь вспыхнул, и обжигающий холод на краткую долю мига обжёл подушечки пальцев чернокнижника, так что тот едва его не выронил. Тетра-сервер. Всё, что осталось от Объекта "Протей". Гиперкосмическая игрушка, не горящая ни в каком в огне. Если получится её расщепить, не развоплотив случайно... если взломать её код и создать подходящий для простых смертных интерфейс... Бездна возможностей, разверзшаяся перед Погонщиком, поражала. Он чувствовал, что скатывается в неё, падает, и этим падением он упивался. - Да, мы все получим своё, так или иначе, - улыбнулся он, сжав тетра-сервер в кулаке так, что острые грани взрезали кожу. Похоже, кровь нравилась кристаллу. - Сражайтесь друг с другом, крысятки, вы ведь так это любите. А старина Мбага присмотрит за вами. Проследит, чтобы вы не переставали драться. Будет держать вас в тонусе. А там уж придумает, что с вами делать дальше. Это будет эксперимент, решил он. Его личный маленький эксперимент над этим прекрасным городом. Над всем, что в нём есть, над всеми, кто топчет его асфальт... и над самим собой, разумеется. Он говорил Корнелиусу, что верит в силу. Что ж, самое время проверить, кто здесь по-настоящему силён. Сунув своё сокровище за пазуху, Погонщик опустил руки в карманы и зашагал в сторону, противоположную той, где исчез вампир. Снег тихо скрипел под его подошвами, и он представлял, будто сокрушает хребты миллионов безвинных снежинок. Нет-нет, нельзя об этом думать благородному воину Сопротивления, как можно!.. Белая пелена скрыла его, а через пару минут вдали стих и смех колдуна.



полная версия страницы